Лео фон Кленце родился в 1784 году в Шладене. Первоначально выбрал профессию юриста, но увлечение архитектурой привело его в мастерские Ф.В.Хирта и Ф.Жилли в Берлине, а затем в Париже к Ш.Персье и Ф.В.Фонтену. Путешествие по Италии дало ему возможность знакомства с античными произведениями Ренессанса.

Вернувшись в Германию, он был принят архитектором к Жерому Бонапарту в Касселе, по требованию которого он и возвел свою первую постройку – театр в замке Вильгельмсхоэ  в городе Кассель. Затем последовали работы по перестройке замка Исманинг. По политическим требованиям Лео Кленце переходит на службу баварскому двору и выигрывает конкурс на строительство в Мюнхене Глиптотеки. Это дает ему шанс получить должность придворного архитектора и возможность превратить Мюнхен в «новые Афины». В этот период творчества он возводит несколько музеев, благодаря чему привлекает внимание русского императора и получает заказ на строительство в Петербурге здания Эрмитажа.

Возведенное здание Нового Эрмитажа - непривычное для Петербурга строение. Кроме индивидуальных особенностей талантливого мастера в нем воплотились и тенденции «историзма». В облике здания объединены различные стилистические элементы и ренессанса, и античные, и барочные, которые несут акцент классицизма. Каждый фасад здания имеет свое оформление.

Сам Лео Кленце редко бывал в Петербурге и проект его здания возник без связи с историческим архитектурным окружением. Поэтому Особая комиссия внесла существенные изменения в проект.